Le Dr Vanessa Northington Gamble discute de l’intersection de la race et des maladies infectieuses pour la série de conférences 2022 Sonenshine Endowed «News @ ODU

Par Tiffany Whitfield

La COVID-19 a mis en évidence l’état de la santé publique et mis en évidence les disparités dans l’accès aux soins de santé et les résultats de ceux-ci. Ces disparités, cependant, ne sont pas nouvelles et ont été révélées à travers l’histoire par d’autres maladies infectieuses, selon le Dr Vanessa Northington Gamble, qui était conférencière en 2022 pour la série de conférences dispensée par Daniel E. et Helen N. Sonenshine sur les maladies infectieuses, animée par le Collège des sciences de l’Université Old Dominion et le Département des sciences biologiques.

Gamble, médecin, universitaire et militant de renommée internationale, est professeur de premier cycle en sciences humaines, professeur de politique de santé à la Milken Institute School of Public Health et professeur d’études américaines à l’Université George Washington. Elle est experte en histoire médicale américaine, en disparités raciales et ethniques en matière de santé et de soins de santé, en éthique de la santé publique et en bioéthique.

Parallèles dans les pandémies de 1918 à aujourd’hui

Le 31 mars, Gamble a donné deux conférences approfondies aux étudiants, aux professeurs et au public explorant les inégalités de santé pendant deux épidémies et révélant la vie et les découvertes d’un médecin et activiste afro-américain au milieu des années 1900.

Sa première conférence, Exposing Pre-Existing Social Conditions: African Americans, the 1918 Flu Epidemic and COVID-19, qui s’est concentrée sur l’exploration de l’impact des Afro-Américains lors de la pandémie précédente, fournit un contexte historique pour comprendre les “dimensions raciales de l’épidémie contemporaine”. La pandémie de COVID-19 et son impact disproportionné sur les Afro-Américains. »

Gamble a donné des exemples de la façon dont les épidémies “continuent d’exposer les inégalités raciales et sociales aux États-Unis”. Lors de l’épidémie de grippe de 1918, les Afro-Américains n’ont pas reçu le même traitement dans les hôpitaux en raison de la politique de Jim Crow. Les patients et les victimes de la grippe noire ont été soignés et enterrés dans des installations séparées. Les scientifiques et médecins blancs “croyaient les théories selon lesquelles les Afro-Américains étaient biologiquement, physiologiquement et moralement inférieurs aux Blancs”.

“L’hôpital n’était pas la seule institution noire de Baltimore, dans le Maryland, submergée par la pandémie de grippe”, a déclaré Gamble. “Au cimetière Mount Auburn, le plus grand cimetière noir, les corps sont arrivés si rapidement que les fossoyeurs n’ont pas pu suivre et à la fin octobre, les cercueils de plus de 150 Afro-Américains morts sont restés sans sépulture, certains pendant trois semaines”.

La crise a été résolue après que l’armée américaine a ordonné à quelque 370 soldats noirs d’enterrer les morts dans une fosse commune. “Ces événements à Baltimore soulignent que l’épidémie elle-même a révélé les inégalités médicales et politiques auxquelles les Afro-Américains sont confrontés, comme on l’a vu à Baltimore, mais qui se répètent dans tout le pays”, a déclaré Gamble. “La ligne de couleur était tellement ancrée que les Afro-Américains ont assumé la responsabilité principale de fournir des soins aux membres de la race touchés par l’épidémie de grippe.”

De plus, Gamble a partagé des coupures de journaux et des extraits de livres et de revues de dirigeants afro-américains de Philadelphie et de Richmond qui ont mis en commun leurs ressources pour fournir des soins adéquats à leurs communautés.

“Les Afro-Américains manquaient de pouvoir politique et économique et vivaient dans le quartier le moins désirable et le plus touché par la maladie”, a déclaré Gamble. “Mais malgré leurs difficultés, les Afro-Américains ont créé des hôpitaux et des établissements de soins séparés pour prendre soin d’eux-mêmes.

“Tout comme la grippe a révélé les inégalités raciales dans notre société en 1918, le COVID-19 le fait aujourd’hui. Les statistiques montrent qu’un nombre disproportionné d’Afro-Américains sont malades et meurent du coronavirus et de très nombreuses familles noires sont en deuil”.

Il a noté une étude récente dans Coalition noire contre le COVID a révélé que “la gravité du COVID-19 chez les Noirs américains était un résultat attendu des réalités structurelles et sociales et non des différences de prédispositions génétiques”.

“Les changements systémiques doivent aborder le système de santé séparé et inégal qui a été exposé par COVID-19”, a déclaré Gamble.

Pionnier de la justice raciale en médecine

Gamble a donné une deuxième conférence sur la vie et la carrière du Dr Virginia M. Alexander, pionnière de la médecine, de la recherche en santé publique, de l’activisme antiraciste et de la religion. Gamble écrit une biographie à son sujet.

“Je veux construire cette pionnière pour éliminer la substance et le caractère des théories racistes et la montrer comme un être humain complexe avec des forces, des triomphes et des réalisations”, a déclaré Gamble.

Elle a accompagné le public du planétarium Lê à l’intérieur du nouveau bâtiment de chimie dans un voyage à travers les différentes étapes de la vie et de la carrière d’Alexandre, en commençant par son temps en tant qu’étudiant à l’Université de Pennsylvanie et au Woman’s Medical College de Pennsylvanie.

Chaque étape de sa carrière professionnelle a rencontré des obstacles et des barrières, mais il a fait preuve de résilience.

“Après avoir obtenu son diplôme de l’Université de Pennsylvanie en seulement trois ans, Virginia est partie pour Kansas City en 1925 pour terminer son stage à l’hôpital car aucun hôpital de Philadelphie ne l’accepterait comme stagiaire en raison de sa race”, a déclaré Gamble.

Après avoir terminé son stage dans le Midwest, Alexander est retournée sur la côte Est et a converti une partie de sa maison à Brewerytown (nord de Philadelphie) en une clinique de six lits appelée Aspiranto Health Home.

Alexander a eu du mal à trouver un traitement égal pour ses patients dans les hôpitaux, mais a insisté pour traiter à la fois les patients afro-américains et blancs à la fin des années 1930 et 1940.

La foi était essentielle pour Alexandre. Lorsqu’il était étudiant de première année à l’Université de Pennsylvanie en 1917, il a assisté à sa première réunion Quaker. De nombreux patients blancs d’Alexandre étaient membres de la Society of Friends (Quakers).

“Elle avait des amis proches lors des réunions mensuelles de Race and Arch Street (Quaker) et a rejoint le Fireside Club, un groupe interracial d’amis blancs et afro-américains dédiés à la compréhension interracial”, a déclaré Gamble.

Alexander est devenu le premier Afro-Américain nommé à la réunion annuelle du Comité de Philadelphie sur les relations raciales. Dans le cadre de ses efforts avec ce comité, il a travaillé pour intégrer l’hôpital de Philadelphie. Au bout d’un moment, Alexander a essayé de rejoindre la réunion mensuelle des amis de Germantown.

“Malgré son statut déjà respecté dans la communauté Quaker, les Amis étaient une fois de plus divisés pour soutenir son adhésion”, a déclaré Gamble. “En 1931, plus d’un an après avoir postulé (et 14 ans après sa première réunion Quaker), elle a finalement été approuvée pour devenir membre et est devenue la seule réunion mensuelle afro-américaine (Quaker) de Germantown Friends.”

Au fil des ans, Alexander s’est battu pour faire tomber les barrières systémiques dans la profession médicale et a plaidé au nom de ses patients noirs. Il a mené des recherches sur les problèmes sociaux, économiques et sanitaires du nord de Philadelphie, obtenant des résultats surprenants sur les disparités en matière de santé affectant les patients noirs, notamment les taux de mortalité infantile élevés et les taux de mortalité plus élevés dus à la tuberculose. En 1936, Alexander est devenu le premier étudiant noir à fréquenter la Yale School of Public Health.

Alexander a ouvert la voie à d’autres jeunes médecins et à sa collègue, le Dr Helen Dickens, qui encadre Gamble.

Gamble est l’auteur de plusieurs publications acclamées sur l’histoire de la race et du racisme dans la médecine et la bioéthique américaines, est membre de la National Academy of Medicine et de la National Academy of Sciences, et est membre du Hastings Center. Il a présidé le comité qui a mené une campagne réussie pour obtenir des excuses en 1997 du président Clinton pour l’étude de santé publique américaine sur la syphilis à Tuskegee.

La série de conférences sur les maladies infectieuses de Daniel E. et Helen N. Sonenshine a été créée pour que les étudiants de l’ODU puissent apprendre, écouter et rencontrer des scientifiques expérimentés dans l’espoir qu’ils puissent entrer ou contribuer au domaine des maladies infectieuses.


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